這隻鯊魚400歲! 打破脊椎動物最長壽紀錄 

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余尹倫 2016年08月13日 11:35:00

尼爾森研究團隊船上的一頭格陵蘭鯊 。 (湯森路透)

英國廣播公司《BBC》12日報導,據科學家最新發現,格陵蘭鯊(Greenland sharks ,又名小頭睡鯊)打破一隻211歲弓頭鯨(bowhead whale )原先保有紀錄,成為目前地球上最長壽的脊椎動物。

 

 

由丹麥哥本哈根大學( University of Copenhagen)海洋生物學家尼爾森(Julius Nielsen)領銜的研究團隊,利用「放射性碳定年法(Radiocarbon dating)」檢測28頭格陵蘭鯊後發現,其中一頭母鯊已高齡400歲。最新研究結果刊載在本月的美國「科學」(Science)期刊內。

 

尼爾森透露:「我們本來就有預期格陵蘭鯊是一種不太尋常的動物,但我猜團隊內沒有人料想到它們是這麼古老的動物。」

 

不過,全世界最長壽的紀錄保持者仍是507歲的蛤蜊(clam)「小明」(Ming),從15世紀活到21世紀。

 

 

北大西洋的巨型生物

 

格陵蘭鯊屬巨型動物,體型最長者可達5公尺。但研究團隊發現,格陵蘭鯊每年僅「長高1公分」,在約150歲時才會達到性成熟階段。它們主要的活動領域在在格陵蘭和冰島周圍的北大西洋海域,於此,人類或可一窺游動相當緩慢的格陵蘭鯊的身影。科學家早已推斷,格陵蘭鯊緩慢的成長速度及慢悠悠的生活步調,是其長壽主因,但此前科學家們無從推斷格陵蘭鯊的真實年齡。

 

一頭2公尺長的雌格陵蘭鯊 。 (湯森路透)

 

耳石幫助定齡

 

要檢測魚類的實際年齡其實並不容易,而鯊魚的定齡工作更是難上加難。科學家多半是透過檢測某些魚類的耳石(otolith,脊椎動物內耳內的碳酸鈣結晶組織),來推敲其年齡。將耳石切片時,會露出如樹幹年輪般的同心圓紋路,科學家便是以此推估魚類壽命。

 

 

而部分如大白鯊(the Great White)等鯊魚品種背骨內的層層鈣化組織(calcified tissue),也可幫助定齡。不過,格陵蘭鯊是一種非常柔軟的鯊魚,魚身構造上幾無堅硬部分,先前研究人員皆認為無從推斷格陵蘭鯊的年齡。

 

尼爾森的研究團隊發現,格陵蘭鯊眼睛的水晶體(eye lens)由一種特殊成分構成,其內的蛋白質不會經新陳代謝更新,這意謂這類蛋白質一旦在鯊魚體內生成便永久不再更新。研究人員便可從格陵蘭鯊水晶體內隔離出這個自幼獸時便生成的蛋白質物質,進行放射性碳定年法。

 

400歲母鯊成了最長壽脊椎動物

 

這次團隊主要針對28隻格陵蘭鯊進行定齡工作。這28隻格陵蘭鯊大多來自漁網中的「混獲」(bycatch,意外捕獲的海洋生物)死屍,並在使用「放射性碳定年法」後發現,其中一頭體型最長(5公尺)的母鯊可能已高齡400歲。

 

一頭剛從研究船被釋放的格陵蘭鯊。 (湯森路透)

 

由於「放射性碳定年法」無法判定確切年齡,科學家推斷這名母鯊最年輕的歲數為272歲,最老則可至512歲。研究團隊認為她的真實年齡最有可能落在該範圍的中間值,約400歲,誕生於17世紀。尼爾森表示,即便272歲是她可能的最小年齡,這頭格陵蘭鯊仍會是地球上最長壽的脊椎動物。相反地,如果她的最高年齡真為512歲,她將打破「小明」507歲的紀錄。

 

關鍵發現影響日後保育工作

 

研究團隊相信,格陵蘭鯊通常要到4公尺長時才會發育至性成熟階段,而近日對格陵蘭鯊「壽命」的關鍵發現,更指出它們一般要到約150歲才會性成熟。尼爾森透露,這項推論將對往後格陵蘭鯊的保育工作影響深遠。

 

二次世界大戰以前,格陵蘭鯊的肝因被用來製做機械油(machine oil),慘遭大量捕殺,一直要到人類開始生產人造機械油、對其需求下降後,才逐漸減少獵捕行動。而科學家根據格陵蘭鯊極長的壽命推斷,它們可能還處在從二戰後數量大減的復原階段。

 

一頭剛離開研究船正準備潛回深海的格陵蘭鯊。 (湯森路透)

 

「當你去觀察北大西洋(格陵蘭鯊)的體型大小分佈時,性成熟的雌性格陵蘭鯊數量相當稀少,新生幼獸(pups)或是年紀稍長的(juveniles)亦是如此。大部份都屬於半成熟的成鯊(sub-adults)。這一點也沒錯,當你曾大量捕撈它時,所有年長的雌鯊早已不存在,也沒剩下多少可以來繁衍後代。」

 

「放射性碳定年法」不是主流定齡工具

 

研究團隊另一名成員、牛津大學「放射性碳加速小組」(Radiocarbon Accelerator Unit)主任拉姆塞(Christopher Ramsey)教授透露,雖然「放射性碳定年法」可用在其他動物的定齡工作上,但因其無法提供確切年齡,將不會被視作最主要的檢測方法,只有用在格陵蘭鯊等壽命十分長的動物時,才比較具參考性。

 

他補充,目前最常見統計鯊魚年齡的方法是由貝葉斯(Rev Bayes)於18世紀提出的貝葉斯統計(Bayesian statistics)。

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