太空出任務20年功成身退 「卡西尼號」將撞土星「自盡」

游騏言 2017年09月14日 22:45:00

卡西尼號不眠不休工作長達十三年,周五準備功成身退,但墜毀土星背後另有密辛。(湯森路透)

觀測土星長達13年的無人太空飛行器「卡西尼號」(Cassini)準備在15日退役,將墜毀於土星大氣層中。

 

美國《商業內幕》(Business Insider)報導,美國航空暨太空總署(NASA)確認,將於美東時間15日上午6時32分(台灣時間15日晚上6時32分)啟動墜落程序,並且於7時在其官方網站轉播卡西尼號「最後一趟任務」的影像,NASA會播放直至卡西尼號斷訊為止。

 

卡西尼號於1997年與另一個探測儀「惠更斯號(Huygens)」一同升空,直到2004年進入預定的土星軌道,自那時以來它蒐集各類關於土星的數據,讓我們得以窺見土星與周邊衛星的神秘面貌。

 

 

卡西尼號的任務管理主任梅梓(Earl Maize)在記者會說道:「這周五,任務將在土星大氣中進到『一個轟轟烈烈的結尾』。我們無疑會難過,畢竟失去了這麼樣優秀的飛行器,但我相信整個團隊都引以為豪。我們計畫要探索土星,我們做到了,而且還做得很好,不只如此,我們提供新知識給世界,但世界反而因此更加好奇。」

 

功成身退

 

讓卡西尼號墜毀的決定出自於它2005年揭開的祕密:那年它偵測到「土衛二」(Enceladus,土星的第六大衛星)表面有水結晶噴出,其後在2008、2009、2014、2015年幾經分析,證實了「土衛二」表面冰層的下方蘊藏似海洋的水體,而水是生命跡象的重要指標。

 

這個發現驚豔了太空學界,卡西尼任務的星體學家斯匹克(Linda Spilker)告訴記者:「在這麼小、距太陽這麼遠(地球與太陽間的十倍)的星體上發現可支持生命的海洋,這完全打破了我們搜索生命跡象的範本,無論星系內還是星系外。」

 

 

星體科學計畫主持者葛林(Jim Green)表示:「為了保護星體,況且我們還想繼續觀測土衛二,甚至再度造訪土衛六(Titan),我們必須摧毀卡西尼號以確保未來還有機會探測這些地方。」在卡西尼號的推進器愈來愈弱之際,它很可能會靜止某處並無法調控軌道,若不幸受引力影響墜落在土衛二上,其挾帶的地球微生物或病毒恐會衝擊當中可能存在的任何生命,NASA不能冒這個險。

 

若欲觀賞轉播,可到NASA官網或是其YouTube直播頻道觀看,將於台灣時間15日晚上7時開始,NASA預估訊號能維持大約56分鐘。在這期間NASA會同時放上卡西尼號所在位置的模擬畫面。

 

 

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