第二個地球? 新行星「Proxima b」充滿無限可能

林思怡 2016年08月25日 11:48:00

新行星「Proxima b」表面陸地照。(照片:湯森路透,製圖:李明維、林思怡)

24日,歐洲南天天文台(European Southern Observatory,ESO)黯淡紅點計畫(the Pale Red Dot project)發表聲明,天文學家找到圍繞半人馬座比鄰星(Proxima Centauri,為距離太陽最近的1顆恆星)運行的新行星「Proxima b」,該行星是目前發現最接近地球的系外行星,距離地球僅4.2光年(約40.375兆公里)。

 

目前所知道的「Proxima b」

 

事實上天文學家是透過 ESO 位在智利拉西拉(La Silla)天文台的3.6米望遠鏡觀察到「Proxima b」,並利用精密運算得知該行星引力。

 

該行星表面由岩石構成,位處在比鄰星的「適居帶(Goldilocks zone)」範圍內,故溫度不會太冷也不會太熱,水份不易蒸發。

 

另外「Proxima b」和比鄰星相距僅約740公里,為地球與太陽之間距離的1/20,導致天空為大片燦爛的橘紅而不帶一絲青藍,像是永遠的日落,最特別的是,它的公轉週期為11天,僅消11天便是1年。

 

 

地球的新朋友?

 

團隊裡的科學家進一步提出,此行星不會自轉,且目前尚未確認是否有大氣層保護。

 

由於「Proxima b」的一邊為曝露在X光和紫外線的照射下,另一邊則是永遠的黑暗與相對寒冷,如果沒有大氣層,生存在行星表面上的生物或許會受到輻射影響,但目前皆只是停留在假設層面。

 

未參與此發現的美國康奈爾大學卡爾‧薩根研究所(Cornell University’s Carl Sagan Institute)負責人卡爾特內格(Lisa Kaltenegger)在1封給媒體大眾的電郵裡提到,在「Proxima b」上的生物可能需要生活在地下或水中,或是想辦法製造陰影以躲避光照和暫時的高UV輻射。

 

「Proxima b」所繞行的半人馬座比鄰星為最接近太陽系的恆星。

 

遙遠又相近的距離

 

雖然「Proxima b」只距離地球4.2光年,但對人類而言仍然十分遙遠。太空人搭往月球的火箭時速為3萬9428公里,搭乘此火箭前往恐怕要花至少13萬年才能抵達。

 

但科學家可以選擇發送訊號到該行星。

 

今年4月俄國富豪米爾納(Yuri Milner)和英國知名物理學家霍金(Stephen Hawking)宣稱他們計畫打造微型飛行器,讓飛行器飛到半人馬座阿爾法星(Alpha Centauri)。

 

此計畫被命名為「Breakthrough Starshot」,飛行器時速最高可達光速的20%。但這項計畫還停留在初步階段,科技新聞「Ars Technica」便提出質疑:飛行器在如此高速的狀態下飛行,可能會被宇宙中的原子破壞。

 

振奮人心的發現

 

即使「Proxima b」有許多疑問等待找出答案,但天文界其他學家紛紛讚揚此發現。

 

哈佛天文學家勒博(Avi Loeb)表示在郵件中表示:「比鄰星或許某一天將為我們的未來帶來重大影響。50億年後當太陽消失,1顆在比鄰星附近的可居住類地行星會是人類文明所企求的地方。」
 

 

 

 

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