看準太空旅遊商機 中國擬打造可乘載20人商業火箭

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林思怡2016年10月09日 15:16:00

中國運載火箭技術研究院構想中的太空飛機。 (翻攝自《新科學家》官網)

根據英國著名科學新聞雜誌《新科學家》(New Scientist)近日報導,中國某家政府資助的公司正在打造目前最大的太空飛機,可乘載旅客數達 20 人,並能於 1 日內飛至太空邊緣。

 

太空旅遊市場崛起 各國公司爭相瓜分

 

中國運載火箭技術研究院負責此計劃的團隊指出:「越來越多人對太空飛行感興趣,尤其是商人等中產階級人士。」

 

目前該研究院已設計出簡單的一體成型式太空飛機,目標是能讓更多的旅客同時搭乘,其競爭者包含維珍銀河(Virgin Galactic)、XCOR 航太(XCOR)和藍色起源(Blue Origin)3家太空公司龍頭。

 

維珍銀河的太空船二號(SpaceShipTwo)必須被攜帶至一定高度才能發射,最多可乘載 6 位旅客。

 

可送小型衛星進入軌道

 

該研究院的設計團隊在報告中稱,他們已設計出一款可藉由燃燒液態甲烷和液態氧氣產生能量,進而利用自身動力起飛的帶翼火箭。團隊負責人韓鵬新表示:「該太空飛機將像火箭一樣垂直起飛,並自動在跑道上著陸,不需任何地面或機載設備干預。」

 

韓鵬新同時宣稱,現在已設計出兩種版本的太空飛機。第 1 款重量為 10 公噸,翼展 6 公尺,能搭載5名乘客,以最大 6 馬赫的速度飛行至 100 公里的高度,並進行 2 分鐘的失重飛行。另一款則是重量達 100 公噸、翼展 12 公尺的太空飛機,預計可搭載 20 名乘客,以 8 馬赫的速度飛至 130 公里的高度,並進行 4 分鐘的失重飛行。每架飛機的可飛行次數希望可以達到 50 次。

 

XCOR 航太目前正在開發的 Lynx 預計於 2017 年年初首飛,僅可搭載 1 位旅客。

 

另外,這款機型由於速度夠快,還能在外掛火箭的幫助下將小型衞星送入軌道。韓鵬新說,這種運載能力將降低遊客的機票價格,預計 1 次太空飛行的費用將在 20 萬至 25 萬美元(約630萬元至785萬元台幣)之間。

 

資訊不透明令人擔憂

 

韓鵬新補充說明,太空飛機的試飛時間已被提前,因為「幾乎所有的地面測試都已完成,測試中全部子系統運轉良好,所以試飛將在未來 2 年內完成。」

 

美國史密森尼學會(Smithsonian Institution)國家航空太空博物館(National Air and Space Museum)的太空專家雷尼爾斯(Roger Launius)卻直接指出,中國運載火箭技術研究院的報告中缺乏技術細節說明,令人擔憂。

 

中國運載火箭技術研究院構想中的太空之旅。   (翻攝自《新科學家》官網)

 

雷尼爾斯認為,「不靠任何母船(mothership)就能使 1 艘火箭運送 20 人到超過 100 公里的高度,甚至還可以飛行 50 次,這大概是整個計劃中最不尋常的地方了。報告中絲毫沒有提到將如何完成此目標,最驚人的是,他們認為可以在未來 2 年試飛完畢。」

 

中國逐漸嶄露太空實力

 

在投入多年時間研發後,中國正走在太空強權的路上,並可能成為極具影響力的國家之一。從月球探測任務到先前成功發射「天宮二號」太空實驗室,中國在太空上的成就都被自己的人民視為驕傲。

 

天宮二號。(湯森路透)

 

9 月 15 日天宮二號發射成功後,中國預計在 10 月中下旬再發射載人太空船「神州十一號」,並與天宮二號在太空中對接。當此「太空實驗室階段」任務完成後,中國即將邁入「太空站建設階段」,希望在 2020 年成為繼前蘇聯、美國後,第 3 個有能力在太空中設立一座完整太空站的國家。

 

美國喬治華盛頓大學(George Washington University)太空政策研究所(Space Policy Institute)創辦人羅格斯登(John Logsdon)便說:「中國將航空發展能力視為國際領導地位的指標,讓中國認為自己在與強權相關的領域上擁有正當性。」

 

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