臉書最新無人機 讓網路無遠弗屆

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簡嘉宏2016年07月26日 14:17:00

  臉書(Facebook)近年來致力推動讓世界各處人民皆有上網機會的志業,而「Project Aquila」正是他們最新的努力目標。

 

 

「Project Aquila」是藉由打造太陽能無人飛機,來完成在偏遠地區上空飛行數月以提供網路連線的任務;為加速研發、製造進展,臉書2年前買下了英國Ascenta太陽能無人機開發團隊,目前該團隊創辦人考克斯(Andy Cox)是「Project Aquila」的主要工程師。

 

首次試飛成功 但距目標仍遠

 

「Project Aquila」的製造工廠則座落在英國西南部索美塞特郡(Somerset)布里奇沃特城(Bridgwater),今年6月底,工廠打造的第一架太陽能無人機在當地先行拆解後,送往美國亞利桑那州(Arizona)測試地,並於組裝後進行首次試飛工作;無人機的首次試飛表現優異,成功於空中飛行約90分鐘,不過脆弱的機身架構在降落至跑道外的崎嶇石頭地時,受了些微損傷。

 

 

這架無人機機翼和波音737的機翼屬同款,但重量卻只有一般休旅座車的1/3。

 

考克斯於第一次試飛結束後表示,距離團隊預設的目標,還有很長一段路要走,但最終「我們會讓它飛到6-9萬英呎的高度,將高過一般飛機的平均飛行高度,並讓它持續飛行3個月。」

 

目前僅靠太陽能驅動的無人機最長連續航行時間是2星期,離臉書團隊設下持續飛行3個月的目標仍有相當大的差距。此外,為延長太陽能無人機的飛行時間,須盡可能減輕安裝在機身上方外殼的太陽能板重量,「(機身)每增加一公斤,代表我們需要額外動力來驅動它」。

 

這架無人機白天靠太陽能驅動,夜晚則由白天已透過太陽能充飽電力的電池來驅動;而電池重量不輕,佔了整架飛機將近一半的重量。

 

祖克伯極度重視「Project Aquila」

 

臉書對「Project Aquila」的重視程度可能遠超乎外界想像。臉書執行長祖克伯(Mark Zuckerberg)6月曾親自前往亞利桑納州監督太陽能無人機的首次試飛工作;臉書工程副總裁帕瑞克(Jay Parikh)也經常飛往英國索美塞特郡監督工程進度。

 

 

 

帕瑞克受訪時表示,「我們的任務是連結地球上的每一個人。」他同時透露,「Project Aquila」只是臉書著手研發、能帶給偏遠地區網路連線的其中一項新科技。

 

 

臉書目前全球擁有超過16億用戶,據公司估計,如能將網路連線擴展至原先無法取得網路的偏鄉地區,將可再提供公司16億用戶市場。

 

 

臉書競爭者:谷歌 「Project Loon」

 

 

但覬覦這擁有近16億用戶龐大市場的當然不只有臉書一間公司,谷歌(Google)早已透過旗下的「Project Loon」項目加入戰局。「Project Loon」是透過飛行高空的熱氣球,來提供偏鄉地區網路連線,兩家科技大廠都冀望透過這類項目,塑造出良心企業的形象,因此未來這個領域的發展想必競爭激烈。

 

 

為避免先前旗下提供印度人民免費網路服務「Free Basics」引發的爭議—臉書遭懷疑打著提供窮人免費卻有限網路的慈善牌,來擴大自身影響力,臉書對「Project Aquila」是格外小心,強調這次公司只會提供網路連線,其餘網路服務的工作則交由當地電信公司處理。

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

  



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