國際天文團隊發現「超級地球」 僅距地球六光年

麥浩禮 2018年11月18日 16:10:00

國際天文團隊發現再度發現「超級地球」且僅距離地球6光年,圖為藝術家示意圖。(湯森路透)

號稱為萬物之靈的人類,一直認為宇宙除了地球能宜居外,還有其他相類似地球的星體,故一直鍥而不捨,探索是否有其他外太空生物的存在,同時尋找宇宙的奧秘。

 

有國際天文團隊最新發現一個疑似類似地球的「超級地球」(Super Earth)星體,且距離地球僅6光年。但是懷疑該星體表面平均溫度僅攝氏零下150度,恐怕不太可能有生物居住。

 

 


美國《自然》(Nature)期刊新發表的一篇論文提及,經過20年的詳細數據記錄,科學家極有可能發現一顆新行星,圍繞著巴納德母恆星(Barnard's Star)(GI699),並將它命名為巴納德星B( Barnard's Star B)。

 

 

巴納德星早在1916年被發現,是一顆質量很小的紅矮星,距離地球僅約6光年遠,僅次於半人馬座三星系統(Centauri triple stellar system)的4光年,為第4接近太陽的恆星。但由於過暗人類無法直接以肉眼望天觀看,僅能使用望遠鏡觀測。

 

 

報告表示使用了多種高精度徑向速度儀器測量後均顯示,巴納德恆星極有可能有一顆行星圍繞著它運行。報告估計巴納德星B是地球的質量3.2倍,並以圍繞恆星233日的速度公轉一圈。

 

但是縱使它與恆星相對接近,但是巴納德星B卻難以獲取恆星的熱能,報告認為巴納德星B的表面溫度僅為攝氏零下150度。

 

 


華盛頓卡內基科學研究所研究員巴特勒(Paul Butler)表示,發現與研究巴納德星B是一項長期的任務,過去100年天文學家要發現新的行星,主要方法為透過天體測量法,透過恆星的規律擺動,從而得出行星圍繞它們存在的可能性。

 

但在2015年,科學家接收一些很微弱的訊號,開始尋找來源從,「訊號愈來愈少,我們一直以克卜勒望遠鏡尋找遙遠的星系,不如從附近的星群找起,因而發現了巴納德星B。」

 

 

由於巴納德恆星是已知自行運動(Proper motion)最快的恆星,星體並以每年以10.3角秒的速度移動。自行運動越大,通常暗示恆星相對離太陽系越近,人們經常自認為恆星是長期不動,但這只是一種錯覺。

 

由於巴納德恆星自轉速度相當快,讓科學家觀測困難,團隊需要積累大量數據,並過濾很多從自非自行運動所提供誤導數據進行研究,最終使用了七種不同儀器收集的超過20年的數據,是有史以來,使用最多數據來發現行星的一次。

 

 

研究團隊表示非常確定巴納德星B的存在,可是事實上,研究團隊也僅僅確定他的存在,行星的模樣、大氣成分,什麼也不知道。「我們不知道它會否具有如地球的大氣層成份,以它跟恆星的距離,亦不太有可能有生物的存在。但是他可能有某些液體如液態甲烷的存在,就像土衛二及木衛二般,可能地下有液態海洋。」

 

卡內基科學研究所的研究員特斯克(Johanna Teske)認為可以繼續探討這個星球能否居住的可能性。「縱使星球表面太冷,但若然有水則是居住的基本條件。以巴納德星B跟恆星的距離,很可能存在液態水,是生命進化的關鍵。」

 

 

而加泰隆尼亞太空研究所和西班牙太空科學研究所研究學者李巴斯(Ignasi Ribas)亦表示,「巴納德星B的重要之處,是跟我們很接近,相信我們一定會願意跟鄰居見面。」


 

 

國際研究團隊將會繼續研究巴納德星B,同時隨著美國太空總署詹姆斯韋伯太空望遠鏡快將上場使用,巴納德星B或成為重點觀測對象,觀察行星是否存在大氣層,特斯克表示「這些觀察結果需要至少追溯數年,就我個人而言,我還是一個年輕的科學家,我耐心等候結果。」

 

2017年,天文學家發現一顆距離地球40光年的LHS 1140b行星,由於它跟恆星的距離適中,讓表面溫度不會太熱亦不會太冷,是孕育生命的及出現液態水的最佳條件。

 

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