【不朽傳奇】英法合資研發 協和式超音速客機首飛50週年紀念

李靖棠 2019年03月03日 14:50:00

曾隸屬英航旗下的協和號超音速客機。(湯森路透)

打從萊特兄弟讓人類得以飛上天際開始,隨著科技的發展,航空器除了滯空時間延長外,也不斷挑戰和突破速度。當1950年代後、次音速噴射式客機逐步普及後,為了縮短跨洋航線的交通時間,讓「超音速」開始試驗且套用於客機身上。

 

 

協和號首飛50週年

 

《倫敦晚間標準報》(Evening standard)報導,雖然已經退役16個年頭,當年往返大西洋兩岸的協和式超音速客機(Concorde),仍然擁有許多粉絲和愛好者。由4具引擎支撐、巡航速度可達2.02馬赫的協和式客機,今日(3/2)迎來首飛50週年紀念。

 

 

由法國航太和英國飛機公司聯合研製的協和式客機,於1969年在法國土魯斯基地,迎來其首次試飛,試飛員為安德烈‧杜加德(André Turcat)駕駛。隨後一年期間多次試飛,逐步調整客機設定和狀態,讓巡航速度成功上達2馬赫。

 

 

石油危機讓訂單大幅縮水

 

樂觀預期其銷售量的英法兩國,本已獲得約70架次的新訂單,卻遇上1973年第一次石油危機,造成諸多客戶財政吃緊,再加上協和號油耗遠高於一般噴射客機,讓訂單逐漸被收回,僅剩下英航與法航(Air France)認購使用。

 

 

正因為速度比普通客機高出許多,讓英法兩國政府非常謹慎,長時間的試飛和調整後,才在1976年正式投入服役。這也造成協和號的造價飆漲至2300萬英鎊(約新台幣9億3767萬),比預期高出近4倍;全球銷售量低於60架,更使得龐大的研發支出無法平衡。

 

1969年進行首次試飛的協和號超音速客機。(圖片取自土魯斯城市檔案館)

 

曾經的兩款超音速客機

 

所謂超音速客機,顧名思義就是以打破音速(每小時1236公里)速度飛行的飛機,目前僅有兩款型號實際投入商業運行:英法聯合研發的協和號與前蘇聯圖波列夫設計局(Tupolev)的Tu-144戰馬號。

 

有「俄羅斯協和號」之稱的圖-144戰馬超音速客機。(圖片取自美國航太總署)

 

圖-144戰馬號是第一架執飛商業路線的超音速客機,1975年開始負責來往於莫斯科與哈薩克前首都阿拉木圖(Almaty)之間,直到1980年代陸續退役。

 

從1976年開始服役的協和號,最知名的航線是從倫敦希斯洛機場(London Heathrow Airport)和巴黎戴高樂機場(Aéroport Paris-Charles-de-Gaulle)直飛紐約的甘迺迪機場兩條跨大西洋航線,平均時間比一般民航減少一半,僅需2小時59分,深受商務旅客的青睞。

 

 

傷害最深的2000年法國空難

 

但2000年那場空難,卻為協和號帶來嚴重打擊。法航旗下編號4590班次的協和號航班,跑道起飛期間輪胎遭金屬刺穿破裂,碎片在高速狀態下刺穿了燃油槽導致漏油,強行起飛後無法達到應有速度,最終失速墜毀於法國戈內斯(Gonesse),造成機上100名乘客、9名機組人員和地面4名民眾全數喪生。

 

2003年返回機場的法航協和號超音速客機。(湯森路透)

 

這次空難也讓協和號遭禁飛一年,雖然在2001年恢復航線,但龐大的維護費用、上座率逐年疲軟、利潤大幅下滑和過時的航電系統等問題,最終讓英法兩家航空同時宣布,協和號於2003年10月退役,直到退役的最後一刻,能執行營運的協和式客機僅有12架。

 

 

下一代超音速客機再起?

 

雖然油耗成本昂貴、噪音也比普通客機更大,但協和號的故事卻並未隨著除役而消退,反倒是被當年有意收購未果的維珍集團(Virgin Group)總裁布蘭森爵士(SIR Richard Branson)繼承,持續投入高額資金,研發新一代超音速客機XB-1,延續協和號的傳奇故事。

 

 

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