「全球最大飛機」首度試飛成功 可望成空中平台發射衛星

高詣軒 2019年04月14日 13:28:00

Stratolaunch研發「全球最大飛機」,於美國首次試飛成功。(美聯社)

翼展可比一座足球場還寬、約為空中巴士A380兩倍的「全球最大飛機」,在美國當地14日於加州莫哈韋沙漠(Mojave Desert)試飛成功!

 

這架由Stratolaunch公司推出、名為「Roc」的巨大飛機裝有2個機艙、6個與747客機(Boeing 747)同型引擎,首次試航時間約2.5小時,一度飛達海拔5182公尺,最高時速也達到304公里。

 

 

負責該計畫的「Stratolaunch Systems」公司,是微軟共同創辦人保羅‧艾倫(Paul Allen)在2011年所成立,但艾倫已在2018年10月去世,來不及見證歷史性的試飛。

 

《路透》(Reuters)引述Stratolaunch Systems執行長弗洛伊德(Jean Floyd)表示,過去已在腦海中想像過試飛成功的場景,而每次想像畫面中,都有艾倫站在身邊,未料如今實際成功時,故人卻已不在。飛機起飛的瞬間,弗洛伊德也暗自向艾倫輕輕聲說一句「謝謝你」表達謝意。

 

 

將搭載火箭 目標讓發射衛星「像訂機票」

 

據《美國有線電視新聞網》(CNN),該機翼展翼展約達117.3公尺、機身長72.5公尺,超越多種飛機,但除了巨大之外,「Roc」被賦予了更潛力的任務。

 

Stratolaunch盼能打造的,是能協助發射人造衛星上太空的行動平台。據《德國之聲》(DW),計畫有朝一日也能運輸載人太空梭(passenger shuttle)。公司執行長弗洛伊德表示,14日的試航讓他們距離建立「取代地面發射系統的彈性方法」的目標更進一步。

 

若發展成功,將是發射衛星方法的一大進展。據CNN報導,Stratolaunch製造的飛機預計將成為巨大的空中發射平台,將人造衛星投射入繞地軌道,希望提供私人公司、甚至美國國家航空暨太空總署(NASA)欲發射衛星時,一項成本較低的方式,商業目標在於讓發射衛星變得「像訂機票一樣簡單」。

 

 

 

人造衛星的發射的商機預計逐漸增長。艾倫在2011年創立Stratolaunch瞄準這塊未來大餅時,公司面對的是美國國內其他航太巨頭的競爭,例如馬斯克(Elon Musk)的SpaceX,以及波音公司與國防大廠洛克希德馬丁(Lockheed Martin)合作的聯合發射聯盟(United Launch Alliance)等。

 

如今「Roc」試飛成功,公司也有機會能在空中衛星發射上佔據先機。《路透》報導,Stratolaunch已經表示最快將在2020年首度透過「Roc」作為平台發射人造衛星。艾倫的妹妹、「保羅·G·艾倫信託」(Paul G. Allen Trust)的受託人喬狄艾倫(Jody Allen)表示,艾倫會為本次試飛成功感到驕傲,「這架飛機是非凡的工程成就,恭喜所有參與者。」

 

 

負責本次試飛駕駛的是前F-16戰機飛行員湯瑪斯(Evan Thomas)。據CNN,湯瑪斯在完成試飛後表示,飛機的表現大多與預期相符,「整體上來說太棒了,就首次航行來說,我實在想不出可以多苛求什麼,尤其這架飛機這麼複雜又獨特。」

 

試飛吸引許多攝影師前來捕捉。(湯森路透)

 

搶攻衛星發射商業大餅 空中發射將成省能選項

 

首次航行還只是起點,未來該如何達到從機上發射衛星的理想?CNN報導,Stratolaunch預計在飛機完成全面測試後,讓飛機運送裝載著人造衛星的火箭,自莫哈韋沙漠起飛並飛達海拔3.5萬英尺(約1萬公尺)處,由駕駛員自機上發射火箭。駕駛返航後,火箭將載衛星到達距地300英里到1200英里(約500-2000公里)的公轉軌道。

 

多家公司目標搶攻的低軌道衛星,主要能提供通訊網路服務,讓資訊連結能擴及偏遠地區,另外也能執行地球觀測或監控等任務。據CNN引述諮詢公司全球市場透視(Global Market Insights)的資料,商業人造衛星發射服務的市場正快速擴張,預計在2024年時將到達70億美元(約新台幣2100億元)。

 

「最大飛機」平安返航。(湯森路透)

 

使用飛機發射人造衛星成本較低,節省了一些傳統方法所需的基礎建設,且由於飛機所用燃料比傳統火箭來得少,此發射方法也有節約燃料的優點。此外,時下偶需因天候不佳延後發射火箭的問題,也能靠飛機機動飛繞過壞天氣以解決,讓發射的效率、頻次得以提高。


商業利益驅動下,自然也有競爭者不甘落後。CNN報導,富豪布蘭森(Richard Branson)的維珍集團(Virgin Group)旗下LauncherOne服務,也已有意要透過客製化的波音747-400,來協助發射搭載人造衛星的火箭,預計最快年中就會首度試驗。

 

 

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